专访技术创业者:能源创业就是难

一种存储技术的发明者试图在新能源公司面临的残酷环境中生存。

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Danielle Fong有一种聪明的方法来扩大可再生能源的应用:用电力(比如风力发电场供电)将空气压缩进碳纤维储存罐。当风力减弱,用压缩空气来驱动发电机,消除了风电场由于间歇发电在电网上的使用限制。

此概念不是新概念,但一直受限,这是因为空气被压缩时温度上升,使其难以存储。Fong想出将水喷入压缩机来冷却空气,使其存储足够多的能量,以至于比使用电池还便宜。

2009年,她与人合伙创办了一家名为LightSail Energy的公司,并且已经从比尔·盖茨(Bill Gates)和彼得·泰尔(Peter Thiel)等人筹集到7000万美元,但该公司仍然处于重点示范工程阶段。现年28岁的Fong与TR君谈起商业化能源技术的挑战。

你打算在2016年开始试点测试。为何从实验室到技术规模化花费这么长的时间?

我们曾认为,该技术上市的时间大约比现在快一倍。我们打算用现成的天然气压缩机以削减成本。最终,我们确定这样做是不可取的。2012年初,我们决定直接生产我们最终想要的产品。

部分原因是工作量比我们预期得要大。还有部分原因是虽然已筹集到相当多的资金,但仍然很难找到融资。

为什么已筹集到的资金不够用呢?

实际上,我们筹集到的资金与研发发动机(如压缩机)所需资金相比不是很多。比如,一个发电厂需要制造更好的燃气涡轮机。当产量扩大,你的花费超过1亿美元,有可能是几亿美元。

谁为其买单呢?

资金真的不够。过去有资金充足的时候。但那个时代已经过去。现在你需要做的是想办法达到商业化规模,这样就可以在不扩大支出的情况下使单位成本下降。

顺便说一下,我们对这个问题的解决方案就是我们的储存罐。我们认为,我们拥有世界上最先进的碳纤维大容量气体存储罐。我们正在生产和向天然气产业销售这些储存罐,并且盈利不错。

然而,你仍需要筹集更多的钱。

我们的计划已经让我们在少于3000万美元额外资本的情况下实现盈利。从技术上讲,如果一切按计划进行,我们之后不需要筹集资金。

当我们开始创业的时候,人们说过很多话:“这是不可能的。如果你将水喷入空气压缩机,压缩机会爆裂。它能很快传递热量呢?你能把水从空气中分离吗?你能用同一个系统压缩和扩张吗?你能创建所有这些东西吗?”我认为,我们已经在一个合理的预算下将不可能变为现实。

在其他高科技行业,资金是很容易到手的。这是不是让你很沮丧?

我承认感到有点沮丧。有十几个风险投资支持的应用程序可以上门收衣服干洗。

如果我们因为筹集不到资金而失败,也就一劳永逸了,因为以后不会再有人筹集到资金做这件事。

如此巨大的商业机会一定让人感到畏缩又充满希望吧。

我们需要太瓦级的能量储存。我们正在努力让每个LightSail存储设备储存50万瓦特。这是一百万倍。这就是我的努力方向。

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